Salting Roses by Lorelle Marinello


The morning interview with her grandma and Sam’s watchful gaze had taken more out of Gracie than she cared to admit. She still hadn’t glanced at the date on her birth certificate. It seemed like a simple thing, just a few numbers—something she’d always wondered about—but just knowing the actual date would make the last week just a little too real. Already she was beginning to lose track of where Gracie Calloway ended and Katherine Hammond began.

Sam had sensed her need to be alone and reluctantly let her leave with a promise to go straight home. Her grandma had backed off when she said she had to pack for the trip to Montgomery to sign papers, which was the truth. But first she had to fix things with Alice.

Old Man Guilt had been following her around all day and wouldn’t leave her be. The image of Alice’s wobbly lips and dog-sad eyes kept popping into her mind. Alice had come out fighting for her, and she’d just stood there, tongue-tied like a fool with her mind looping around the sparkly image of her flesh-and-blood mama.

Gracie kicked off her sandals on Alice’s back porch and smoothed the wrinkles out of the yellow dress, hoping Clare had delivered her regrets and softened Alice up. Her girlish side had always admired Alice’s frilly kitchen in a moth-to-flame sort of way. It was practically a religious experience, complete with a hand-painted statue of a smiling Lord Jesus who stood guard over Alice’s row of fancy china cups and saucers.

The smells—a mixture of fresh-baked pies, coffee, and Alice’s lavender body powder—hit her as soon she stepped through the doorway. Gracie’s apology went still on her tongue.

Alice clutched a rolling pin in her right hand and offered it to Clare. “Now, if the piecrust isn’t kept chilled, it will get sticky, then hard as wood when it bakes. Might even break your sweetheart’s tooth. And he won’t thank you for it. Then you’ll have a toothless man smiling at you from across the table the rest of your days. Makes me shudder just to think of it.”

Clare looked up from what she was doing. “Your neighbor, Skip Evers, has a nice smile.”

Alice quickly swallowed her surprise, then beamed back at Clare. “Why, yes, he certainly does. Mind you, that’s because I told Millie Evers to make sure he brushes twice a day.” As sly a smile as Gracie had ever seen spread across Alice’s lips. “I hear he came by twice to check on you while I was at work this morning.”

Clare blushed. “He did, and the second time he brought me flowers. No one has ever brought me flowers before.”

“Oh my, but how sweet our Skippy is. Flowers, like teeth, are the mark of a true gentleman. Gracie is immune to his charms. But that’s just as well now that she has her fancy mama to make a fuss over her.”

Alice let out a sorrowful sigh, then reached over to guide Clare’s hands. “Roll it gently now, dear. Not too thin. There you go. Now, that wasn’t too hard, was it?”

“This is fun. I could do this all day.” Clare’s voice had a skip it hadn’t had when she arrived in Shady Grove. “What’s next?”

“Hand me that pie dish from the table, would you?”

Gracie stepped out of the shadows and hurried toward the dish. “Here you go, Alice.”

Alice’s hands flew to her chest as she spun around. “Lord Almighty, you scared the livin’ daylights out of me, child. Haven’t I told you not to sneak up on me when I’m in the kitchen? Clare, bring me my stool, would you? My heart’s nearly out my throat. I need to catch it before it runs off.”

Clare plunked the stool down beside Alice. “I can finish. Just tell me what to do.”

Alice reached for Clare’s arm as she lowered herself onto the stool. “Why, thank you. You are such a dear.”

“I’m just so happy to be here. I can hardly find the words.”

Alice tightened her grip on Clare’s hand. Gracie couldn’t believe her eyes … or her ears. Was that a drawl she’d heard slipping over her sister’s New England accent? Alice had turned Clare into her clone, right down to the calico apron hugging her sister’s waist. Where was the brave girl she’d been sharing secrets with just this morning?

Gracie felt her temper bump up a notch. “Are you feeling sickly? Do I need to call the doctor?”

Alice pulled a tissue out of her sleeve and dabbed at her eyes. “I thought you’d be packing for your tea party at the Riverview.” Alice’s sharp gaze was taking in her new dress.

Gracie swallowed the inclination to snap back that she had nothing to pack. “Not yet. I’m only going for one day. I’ll be back before you know I’m gone.”

Alice leaned toward Clare. “Tell me, dear. What do you think of Gracie in yellow? Did I choose the wrong color?”

Clare’s gaze did the jitterbug, flitting back and forth between Jesus and the teacups behind Gracie’s head. “Yellow turns my skin green, but on Gracie it looks great.”

Bless the teacups and the happy Jesus. The spell was lifted. The Clare she knew was back.

But Alice didn’t seem to notice. She was still considering Gracie’s dress with her finger propped against one cheek. “I suppose it will do for tea with your new mama.”

Clare dropped the rolling pin on the counter and shot Gracie a panicked look. “But I thought you said she’d gone home—”

Alice’s gaze was intent on Gracie’s. “She arrived at the crack of dawn with an entourage of paparazzi.”

“The press was here? Why didn’t somebody tell me?” Clare’s voice jumped an octave.

Alice didn’t seem to notice. She had her laser stare fixed on Gracie. “The street was cluttered with news vans of all sorts, just when that nice Mr. Fontana had told them to stay away. She brought them on purpose, I’ll bet.”

Gracie glared back at Alice. “You don’t know that for sure. She came to invite me to tea.”

“Most folks send a proper invitation.” Alice’s bottom lip jutted out, and her eyes narrowed behind the glare of her glasses. She was still on a snipe hunt.

Clare untied her apron and thrust it at Gracie. “If my mother finds out Lillian is still here, she’ll be right behind her … I’ll have to leave. Where will I go?”

Alice commandeered Clare’s hand and patted it gently. “Don’t worry, my dear. She wouldn’t dare come here, where she’s not welcome.”

Clare stopped dithering and sent Gracie a look of apology. They both knew Alice wasn’t talking about Clare’s mother, but Gracie’s own mama. Artie had been right: This wasn’t a battle Gracie couldn’t win without losing an arm or a leg. She’d only made things worse with Alice.

Gracie slammed through Ben’s kitchen and snatched up the envelope Kate Hammond had given her, then peeked into Artie’s room. He was lying in a sea of new pillows. The oxygen tube still ran from his nose. Playing cards were spread over the coverlet in front of him.

“Quit your spyin’ and get yourself in here. I ain’t had nobody but ornery women bothering me today.”

She’d spent endless hours playing solitaire with Artie: when it was too hot to move, then again when the rains came and they couldn’t go outside and play ball. Artie was the only one she knew who could beat Old Sol with any regularity. Never once had she suspected him of cheating, but Alice claimed he did.

Gracie perched on a stool and studied the cards. “You’ve reached a dead end. Time to fold.”

Artie worked through the cards in his hand one more time. Magically an ace of spades surfaced. Then there was no stopping him. One-by-one, the cards fell into place. A smile tugged at his lips. “You been draggin’ your sorry ass around too long, girl. Don’t you think it’s time for you to pull yourself out of it?” Artie set the last card into place with a snap.

“I’ll drag as long as I want. Besides, I’ve got reason.” Gracie fumbled with the envelope of photos she’d taken from her grandmother.

“Some folks would say you don’t … but they’re not standin’ in your shoes, so you just go on and wallow, now, you hear?” One of his gray brows lifted her way expectantly.

“I haven’t had time to wallow. I’ve got visitors coming out of the walls.”

Artie laid the two of spades on the ace, then shuffled the pile one more time. “That so?” You gonna tell me who, or are you gonna make an old man wear hisself out guessin’?”

“My sister showed up in her mama’s car with a trunk full of fancy new clothes. Now Alice is in her kitchen teaching her to make pies. And I’ve got a grandma who puts a whole new twist on the word Yankee.”

Artie was quiet for a minute, but Gracie wasn’t fooled; his thoughts were working at lightning speed, making connections. “I see you’s wearing Alice’s new dress—even though I knows you never liked yellow.”

“I can change my mind, can’t I?”

“I told you not to worry ‘bout Alice. She might fuss a bit coming out of the gate, but she’ll come ‘round.”

“There was no gate. She cut straight through the fence. All it took was one look at my mama, and she was like a fast horse heading down the track. I tried to slow her down by putting on this silly dress, but she just ran me down and stole my sister. I give up.”

“You know damn well you and Alice ain’t never seen anythin’ with the same pair of eyes. That’s been goin’ on long before this new trouble come along. Why you so worried about what she thinks now?”

Artie’s look told her he knew why, but he wanted her to say it out loud so she could hear the words for herself. What could she say? “My world is burstin’ at the seams. Alice is running off to marry the reverend. Who knows what’s going on between Ben and the Widow Perkins? Did I mention Jimmy is squeezing me out of my job? And you tell me you’ve already bought a space in the Big Man’s parking lot—” She didn’t even bother to add Sam Fontana to the list. “I got more rights than most to feel out of sorts.”

“Yes, you do. But some of those things that’s sucking up your smile is things you can’t change. Let those go. Worry about the things you can change. Facts is facts.” Artie reached for her hand and laced his fingers through hers. “Now, what about your new family? I suppose their faces are witchy and ugly like yours, long-nosed with warts. You bring them along?” Artie pretended to peer past her shoulder. Something told her he already knew the details. From the look on his tired face, she’d guess he’d missed his nap waiting for her to show up and spill the news.

Gracie tucked Alice to the back of her mind and offered Artie a smile. “Chantel’s been tattling, hasn’t she?”

Artie nodded, then released her hand and settled into the pillows. “She came over to brag about how that Yankee gave her time off, paid. That girl is so busy looking for easy street, she gonna miss the turn—unlike you. You’s gonna miss it ‘cause you gots your eyes shut so tight you can’t see where you’re goin’.” Artie’s gaze dipped to the envelope. “What you got there?”

“A headache.”

“I mean, in that envelope you’s huggin’ so tight.”

“Oh, this?” Gracie lowered the package to her lap. “Just some old baby pictures. Nothing much.”

“Hand me my glasses, girl. I want to see if you were as ugly as I remember.” Artie cracked a smile, but it was a good twenty calibers weaker than his usual sassy grin.

Gracie’s heart seized up. He was fading right before her eyes. Reluctantly, she dumped the pictures into his lap, then reached for his glasses while she tried unsuccessfully to press the tears back into her eyes. “Here you go. Knock yourself out.”

Artie let her watery voice slide by without a second glance. “Well, look at you. Why, you weren’t nothin’ but a tadpole. I seen kittens born bigger than you. And this must be your daddy.” Artie moved the photo up and down until he found the right focus through his bifocals. “You got his chin. Must have a pair of mules in his britches, jus’ like you.”

Gracie resisted the urge to grab the picture away before Artie saw something she wasn’t ready to admit to. For some reason, the picture was painful for her to look at, but she’d wanted it more than anything. If her grandmother had refused to give it to her, she would have found a way to get a copy, even if it meant stealing.

Artie moved on to the next photo. Gracie held her tongue through his grunts, snorts, and nods. When he’d finished, he tucked the snapshots carefully into the envelope—all but the one.

Gracie reached for it, but he snatched it away.

Slowly he raised his one-eyed laser stare in her direction. “I figured this would be the one you’d like the best. I knowed, if it was me, it would be the one I’d pick. Makes me feel sorta like I gypped your daddy.”

Gracie swallowed the lump in her throat. “Why’s that?”

“Well, ‘cause he’s lookin’ at you like you could move heaven and earth. I’m thinkin’ he was a lonely man and you was his North Star.”

“Save your pity for someone else. He lived in this town, shopped in my store, sent me flowers, but he never told me who he was. I had a right to know, and he never said boo. Now I don’t know who the hell I am.”

“You’re Gracie Lynne Calloway—the girl who pitched three no-hitters in a row; the girl who spends her Thanks-givin’ deliverin’ food to folks who ain’t got none, and it wasn’t ‘cause Alice and her churchy friends made you. You’s still the same girl—except for them shoes. They’s some kinda ugly.”

“They’re yours.” Gracie blinked away her tears.

“I thought I taught you not to lie. They ain’t ever been on my stylish feet. No, siree. Arthur Dubois may be poor, but he gots his pride. You been fishin’ in Moses Day’s trash heap, that’s what.”

Gracie felt tears crowd her eyes again. She dashed them away with the back of her hand. “Alice burned my clothes.”

Artie laid the picture down on the coverlet. After a long silence, he nodded his head. “Me and Alice don’t agree on much, you know that. But I’m thinkin’ maybe this time she’s right.”

She couldn’t believe what she was hearing. Artie had always been on her side when Alice got pushy. “Right? About what?”

“That you need to leave the nest. Burnin’ your clothes is her way of shovin’ you out. Ben and me, we got too used to you doin’ for us. Don’t you see, this is your big chance, girl, to do something in a big way besides take care of two old men who smell more every year. Ain’t you got no dreams?”

Gracie stared back at Artie. No one had ever asked her that. The answer had to be yes, ‘cause everybody had a dream, right? She could feel Artie’s gaze hanging on hers, waiting for an answer.

But if she was still Gracie Calloway, not Katherine Hammond, like Artie said, then she was the same child who’d been left on the front porch. Even that girl had had dreams at one time—dreams of a fairy-tale mother who thought she was the cat’s meow. But she’d learned over the years just because she wanted something to be true, dreaming didn’t make it so. Gracie met his prying look with a stubborn frown. “I don’t have time for dreams, Artie.”

“Uh-huh, that’s what I thought. You’s been so busy worryin’ about other folks, you forgot all about little ol’ Gracie Calloway. I’m talkin’ about big dreams like the ones Martin Luther King and John Kennedy had.”

Gracie felt the day creeping up on her. Her arms and legs ached along with her head. She stared at the forgotten photographs in Artie’s lap, then shifted her gaze to Artie’s face. “You don’t ask for much, do you?”

“I’m askin’ ‘cause you ain’t, don’t you see?”

Gracie felt her voice go small in her throat. She propped one foot on her knee and toyed with the frayed shoelace. “I wanted to sing once. But we both know that isn’t gonna happen.”

“Ain’t that the truth. You got the singin’ voice of a crow. What else? There’s got to be somethin’.”

Sam and his grin skated uninvited into Gracie’s mind. Gracie tried to shoo the image away without success. As soon as one version of Sam was gone, another replaced it, until she felt a serious frown tugging at the corners of her mouth.

When she glanced up, Artie’s eagle gaze fixed on her face. Finally his eyes lit and he cracked that smug grin of his that made his ears crinkle along his cheeks. “You’s in love. Hot damn. About time.”

Gracie hopped off her perch on the bed. “You’re crazy. I’ve got to go pack. I’m going to Montgomery—just for a day, mind you. Don’t go getting any funny ideas about me and Mr. Fontana, because they’re just not so.” Gracie collected the envelope from Artie’s lap.

A broad smile curved his face. “I been prayin’ for this day a mighty long time. Yes, siree. My little chick is about to spread her wings.”

“Well, don’t stop, because it’s not here yet. I’m just going to sign some papers.”

“You go on, now. And get yourself some pretty new clothes while you’s there.” Artie started to cough. The raspy sound was deeper this time.

A rush of fear and lack of sleep the night before made Gracie’s head swim. She reached for Artie’s hand. “I can stay here. Sam can arrange for them to come to Shady Grove, if they need me so bad. I don’t give a damn about the money.”

“You met someone else you want to give it to? Someone who will do good with it? From what you tell me, that money could end up in the hands of some mighty shortsighted folks. I know you, girl. You’d never forgive yourself. It would eat at your socks. Seems to me, you gots some serious thinkin’ to do.”

“I’m beginning to think that’s the problem—too much thinking.”

“Maybe you’re startin’ in the wrong place. First off, you gots to know what your dreams is, ‘cause if you don’t, I don’t see how you can know what to do.”

They were back to that again. Gracie still didn’t have an answer—at least any she was ready to admit to. She prayed that as long as she was still looking for an answer, he’d be waiting. If Artie could trick Old Sol as many times as he had, he could trick the Grim Reaper just once.


eBook penuh boleh didapati di E-Sentral.com


Q: A Novel by Evan Mandery


“Q, Quentina Elizabeth Deveril, is the love of my life.”

Shortly before his wedding, the unnamed hero of this uncommon romance is visited by a man who claims to be his future self and ominously admonishes him that he must not marry the love of his life, Q. At first the protagonist doubts this stranger, but in time he becomes convinced of the authenticity of the warning and leaves his fiancée. The resulting void in his life is impossible to fill. One after the other, future selves arrive urging him to marry someone else, divorce, attend law school, leave law school, travel, join a running club, stop running, study the guitar, the cello, Proust, Buddhism, and opera, and eliminate gluten from his diet. The only constants in this madcap quest for personal improvement are his love for his New York City home and for the irresistible Q.

A unique literary talent, Evan Mandery turns the classic story of transcendent love on its head, with an ending that will melt even the darkest heart.



This novel seems to be narrated by the author himself because the narrator is never mentioned by his name. The genre of this novel is science-fiction, a time-travel love story. He invented a character whose name was Quentina Elizabeth Deveril, known as Q, an incredibly beautiful, flawless and a kind woman. I love that the premise was set in contemporary New York which the author could have written various scenarios within the set, perhaps about Q because Q is barely in this novel, given the novel is named Q. Q is only in the beginning and at the very end of the story. The title is sort of misleading but I wouldn’t want to elaborate longer about that. I want to talk about how the narrator was visited by his future self one day. He was told by the older version of himself that he must leave Q or else he will be faced with a lot of awful fates. This novel makes us question our present time decision. Would we change our decision if we meet out future self and knowing what will happen in the future? Of course, there will be consequences if we mess with time-travel. Imagine if your life journey is supposed to go to A but if you decide to go to B, it will mess up the universe and various awful scenarios would be happening. The narrator didn’t seem to realize this at first. Do you think he will realize about the consequences and make the right decision or will he still be listening to his future self and keep going down the B road? If you wanna know how the ending would be, you can buy the eBook now!


eBook penuh boleh didapati di E-Sentral.com


Mat Cleaner UK oleh Ahmad Affzan Abdullah



Jadi Tukang Cuci

Sudah masuk tahun ketiga saya menjadi pelajar di Imperial College dan tahun kelima belajar di United Kingdom. Pengalaman hidup di negara orang ini sangat menginsafkan. Tidak semuanya seindah pelangi seperti yang kita selalu tonton di televisyen.

Lima tahun lepas, saya dianugerahkan biasiswa untuk melanjutkan pelajaran ke negara ini bersama 128 rakan-rakan yang lain di bawah program Penghantaran Terus UK atau singkatannya PTUK. Dua tahun saya di Bedford Modern School untuk mengikuti pengajian A-Level. Waktu itu, memang berharap dapat masuk ke Imperial College sebab nak merasa tinggal di London. Selalu di Malaysia dapat dengar-dengar saja, sekarang dapat peluang belajar di London, takkan nak dilepaskan.

Bukan mudah untuk masuk ke universiti yang tersohor itu. Alhamdulillah, dengan keputusan 3A dan 1B dalam peperiksaan akhir A-Level, saya diterima.

Berbunga-bunga hati apabila surat tawaran daripada Imperial College sampai ke rumah di Malaysia.

Pada tahun 1999, saya menjejakkan kaki di Imperial College buat kali pertama sebagai salah seorang pelajar di situ.

Tahun pertama, saya tinggal di Montpellier Hall, sebuah asrama kediaman pelajar yang berhadapan dengan pusat membeli-belah ternama, Harrods. Memang berangan macam orang kaya. Ada masa lapang saja, saya berkunjung ke Harrods untuk mencuci mata.

Tahun kedua, saya berpindah ke sebuah flat di Edgware Road, berkongsi dengan tujuh orang rakan yang lain. Waktu itu, dunia masih lagi indah.

Menjelang cuti musim panas tahun 2002 ini, saya sudah mula rasa kesempitan wang. Daripada duduk bertujuh tahun sebelumnya, kini cuma kami berlima di Edgware Road. Ia memerlukan saya membayar sewa sebanyak 320 pound sebulan sedangkan duit biasiswa bulanan cuma 400 pound.

Edgware Road ini terletak di tengah-tengah kota London, tak menghairankan kalau sewanya tinggi. Flat itu pun tidak sebesar mana. Kami tinggal bertujuh di situ. Lokasinya menarik, bersebelahan dengan McDonald’s dan berhadapan dengan pasar raya Safeway. Jalan ke depan sedikit, boleh jumpa Restoran Mawar yang sering menjadi lokasi persinggahan orang Malaysia apabila berkunjung ke London.

Tapi itu semua tak bermakna kalau duit sudah kering di dalam poket dan dompet.

‘Aduh, macam mana nak hidup ni?’

Saya lihat rakan-rakan daripada penaja lain hidupnya tidak mewah, tapi selesa. Sekurang-kurangnya kalau nak makan tidaklah berkira-kira sangat. Ada juga yang berduit lebih, dapat melancong ke Eropah.

“Silap aku juga, tak menyimpan. Tahun lepas duit dah banyak, tapi boros,” saya berleter kepada diri sendiri.

Sewaktu saya belajar di peringkat A-Level, memang banyak wang yang saya simpan, sehingga dapat melancong ke Switzerland. Malangnya, dek kerana banyak berbelanja, masuk tahun kedua di Imperial College, poket pun kosong.

Mujurlah dalam kepeningan itu, datang sahabat saya, Zul ke flat kami. “Cuti ni aku nak sambung kerja cleaner. Kau nak apply tak?” dia membuat tawaran.

“Wah, jadi cleaner ke? Tahun lepas kau kerja?”

“Ya, tahun ni aku nak apply jawatan supervisor pula sebab dah ada pengalaman. Gaji mahal sikitlah. Kalau kau nak, boleh mula dengan apply kerja cleaner biasa. Gaji sejam 4.20 pound. Biasalah, gaji minimum, tapi kalau kumpul-kumpul boleh dapat empat lima ratus juga sebulan.”

“Bolehlah kalau macam tu.”

Hati saya sudah berbunga-bunga. Kalau dapat kerja ini, legalah sedikit. Tak perlulah memohon bantuan dari kampung.

“Okey, kalau macam tu, esok kau ikut aku pergi pejabat. Boleh mohon kat situ.”

Alhamdulillah. Lidah saya tidak putus-putus mengucapkan syukur kerana diberi jalan keluar oleh Allah. Walaupun saya jarang-jarang buat kerja mencuci di rumah sendiri, apatah lagi bekerja makan gaji sebagai cleaner, saya fikir ini merupakan masa yang baik untuk saya mulakannya. Saya yakin ia akan jadi satu pengalaman yang berguna untuk saya pada masa akan datang.

‘Mudah-mudahan dapatlah hendaknya,’ saya berdoa dalam hati.


eBook penuh boleh didapati di E-Sentral.com


Half Girlfriend oleh Zura Rahman


TATKALA memandu keluar dari pekarangan Lapangan Terbang Antarabangsa Kota Kinabalu, udara segar dari Laut China Selatan menggamit hidung. Baunya umpama rasa air laut, seperti mereka sedang berada di tepi pantai. Segar dan mendamaikan. Sesuai dengan nama jolokannya, Sabah, Negeri Di Bawah Bayu.

Ford Ranger hitam meluncur perlahan menyelusuri bandar Kota Kinabalu yang terletak di pinggir laut.

“Wow, boleh tahan juga KK ni…” tutur Hadana perlahan.

“Apa yang boleh tahan?” CK yang memandu bertanya. Dia mengerling ke arah isterinya sekilas sebelum memandang semula ke hadapan.

Sesampai mereka pagi tadi, kenderaan sudah pun tersedia untuknya. Kawannya Razif, yang menetap di Kota Kinabalu telah bermurah hati meminjamkannya keretanya. Ford Ranger dihantar oleh pekerja Razif ke lapangan terbang.

“Development kat sini. Tak sangka KK ada banyak shopping mall…” kata Hadana sembari melilau ke luar. Di pinggir jalan, pembinaan pusat membeli-belah dan beberapa bangunan lain sedang berlaku. Terdapat juga pusat membeli-belah yang akan dibuka.

“Banyak sangat kut…” tambah CK.

“Dekat-dekat pula tu… Bukan ramai pun orang kat sini.”

“Nak cater orang kat tempat lain juga kut…”

“Hurm… Maybe.” Selain KK, bandar-bandar lain hanyalah bandar-bandar kecil. Pembangunan di bandar- bandar lain tidak serancak di KK.

“Berapa jauh kampung kau dari sini?” Kota Kinabalu tidak sesak seperti di Kuala Lumpur. Hadana memerhati.

“Sayang… Dah lupa?”

“Ops! Sorry, abang. Dana lupa.” Memang sangat kelakar. Sudah berhari-hari mereka cuba mempraktikkan nama panggilan yang dipersetujui. Kejang lidahnya untuk memanggil CK abang seperti dipinta.

Kata CK, dia suka apabila mendengar perempuan memanggil suami mereka abang. Ini akibat dia terdengar seorang wanita dengan suara lembut mendayu memanggil suaminya di Aeon Mall tempoh hari dengan panggilan abang. Terdengar sahaja, CK terus menyuruhnya memanggilnya abang. Sudahnya, seharian mereka berbincang tentang perkara tersebut.

Adegan di bahagian supermarket di Aeon Mall yang berlaku seminggu yang lepas diimbas kembali.

“Hadana… Kau dengar tu,” panggil CK tiba-tiba. Dia seakan-akan berbisik.

CK masih memanggilnya Hadana dan dia masih memanggilnya CK. Dan tentu sekali mereka masih beraku dan berkau.

“Dengar apa?” Tangan Hadana yang sedang memilih lobak merah terhenti. Hadana ingin buat jus saderi dan lobak merah malam nanti.

CK merapatkan badannya ke Hadana dan menundukkan kepala sedikit. Dia turut berbisik.

“Couple kat belakang tu… Wife dia panggil husband dia abang,” kata CK dengan satu keterujaan.


“Kau tak dengar ke, suara wife dia… Lembut dan manja.”

Hadana cuba memasang telinga. Si isteri yang sedang memilih brokoli sedang berkata sesuatu kepada suaminya. Si suami pula sedang galak melayan anak lelaki mereka yang berada di dalam troli bermain peek-a-boo. Lagak si suami yang kelihatan begitu kebapaan menarik perhatian Hadana. Dia berharap CK juga akan menjadi seorang ayah suatu hari nanti. Bukan sahaja seorang ayah, dia berharap CK akan menjadi ayah yang penyayang.

Tiba-tiba telinga Hadana disapa suara si isteri yang begitu lembut. Si isteri memanggil suaminya abang dengan begitu manja. Hadana juga turut terpikat dengan kelembutan dan kemanjaan dalam suara wanita tu. Berasakan diri diperhati, wanita tersebut berkalih ke arah Hadana. Cepat-cepat Hadana hadiahkan sebuah senyuman kepada wanita itu.

“Not bad, right?” 


“Jadi, kau setuju?” CK masih cuba memujuknya untuk memanggilnya abang.

“Memanglah bunyi okey. Tapi aku gelilah…”

“Apa yang nak gelinya? Sayang tu, tak geli?” Lima batang lobak merah dari Australia diletak ke dalam plastik dan dimasukkan ke dalam bakul yang dijinjing CK. Lobak merah itu akan ditimbang nanti.

“Aku gelilah nak panggil kau abang, CK.”

“Tapi, aku suka. Zaman sekarang ni dah ramai orang panggil sayang… Aku nak rasa special sikit.” CK tersengih, menampakkan giginya yang putih teratur.

“Kau bukan nak rasa special… Kau nak rasa berkuasa, kan?”

“Apa pula?”

“Kan, hari tu kau cakap panggilan abang tu berbunyi hormat pada suami?”

“Okey apa? Seorang isteri harus hormat pada suami dia, kan?” CK cuba menegakkan hujahnya.

Hadana menyatakan ketidaksetujuannya. Untuk kali yang entah ke berapa.

“Tapi aku tak nak.”


“Respect is earned, not demanded!”

“Aku minta kau panggil aku abang aje, bukan nak demand apa-apa sangat pun…”

“Aku tak nak panggil kau abang bukan sebab aku tak hormat. Aku tak suka bila kau suruh aku panggil kau abang semata-mata kau nak rasa dihormati. Kita hidup sebagai suami isteri, kita mesti sayang-menyayangi… Hormat-menghormati.”

CK diam. Mukanya berubah kelat. CK meninggalkan Hadana di situ dan bergerak ke tempat buah-buahan. Dia memilih beberapa buah epal hijau.

Apa tidak kena dengan lelaki seorang ni? Sejak beberapa bulan kebelakangan ini, CK jadi sensitif tidak tentu hala. Sebelum ini, dia tidak ada banyak kerenah. Apa yang istimewa sangat dengan panggilan abang itu pada CK?

“Yang ni tak elok.” Hadana mengambil sebiji Granny Smith dari tangan CK. Buah itu kelihatan sedikit lebam. Dia tak nampak ke? Hadana memilih beberapa biji epal lalu dimasukkan ke dalam plastik. Sebiji epal Granny Smith masih dipegangnya. Hadana mengambil buah epal itu dari tangan CK lalu memasukkannya ke dalam plastik yang dipegangnya.

“CK… Kalau penting sangat panggilan abang tu pada kau, aku tak kesah. As long as kau suka, aku tak kesah. Okey?” Hadana cuba memujuk. Nampaknya dia memang terpaksa mengalah.

CK masih diam.

“Jom, kita timbang ni.”

CK membuntuti Hadana ke kaunter menimbang buah. Gara-gara nama panggilan manja, mereka bercanggah pendapat. Bagi Hadana, sejajar dengan tuntutan Islam dan adat orang Melayu, mereka harus memanggil masing-masing dengan panggilan yang mesra dan disenangi pasangan. Sama ada ia abang atau sayang, masing-masing ada keistimewaannya sendiri. Nama panggilan antara suami isteri bukan nama panggilan semata. Ia merupakan satu ekspresi perasaan cinta kepada pasangan.

Hadana berfikir, jika dahulu dia memanggil Naufal dengan panggilan sayang, ada baiknya dia memanggil CK dengan panggilan abang. Janji, ia satu panggilan yang disukai oleh suaminya. Sekurang-kurangnya ia tidak akan mengingatkannya akan Naufal. Kenangan manis dengan Naufal biarlah disimpan sebagai lipatan sejarah. Sekarang, ia adalah tentang mereka berdua.

Rasulullah S.A.W juga memanggil isteri-isterinya dengan nama panggilan yang indah. Sebagai contoh, Siti Aisyah dipanggil dengan panggilan Ya Humaira yang bermaksud wahai si merah jambu. Bukankah ia manis sekali?

Lama Hadana berfikir. Panggilan abang untuk sang suami yang dicintai dan dihormati mungkin tepat untuk CK yang gagah perkasa. Hadana tersenyum meleret.

“Abang…” panggil Hadana manja, seperti yang dipinta oleh suaminya. CK berkalih ke arah Hadana dengan rupa keliru.

“Aku panggil kau, CK!”

“Kau panggil aku abang?”

“Ya, sukalah tu!”

CK tersengih. Kemenangan berada di pihaknya.

“Nanti ada orang tu merajuk kalau tak dipanggil abang.”

“Mana ada merajuk,” ucap CK dengan intonasi cool yang sering digunanya. “Orang macho tak merajuk…” kata CK dengan rupa kontrol macho.

Hahaha! Hadana gelak begitu kuat. Apabila CK memandangnya semacam, cepat-cepat Hadana menekup mulut yang ternganga luas dengan tangan. Niat dalam hati ingin menyakat suaminya, tetapi dia terbabas pula.

“Tapi… Serius, gelilah nak panggil kau abang, CK. Terpeleot lidah ni…”

“Practice makes perfect.” Bersahaja CK berkata dengan begitu yakin. Dan sedikit menjengkelkan. Masih berlagak cool suaminya ini.

“From now on, no more aku… Okey? Tak sedaplah. Kasar bunyinya.”

Kalaulah CK mendengar apa yang dituturkannya bertahun dahulu, tentunya dia akan ketawa sendiri. Siapa yang kasar sebenarnya? Aku-kau itu CK. Dia yang ajar Hadana cakap macam tu dengannya. Sekarang dia sendiri yang mahu mengubahnya.

“Okey, abang.” Hadana menyakat lagi.

Sekali lagi CK tersengih. Gembira kerana akhirnya dia mendapat apa yang diinginkannya.


“Pergi mana?” 


Mulai saat itu, dengan rasmi CK dipanggil abang dan Hadana dipanggil sayang. Aku sudah bertukar saya dan kau bertukar awak.

Bagi Hadana yang sememangnya sebati dengan panggilan aku dan kau dengan CK, lidahnya agak keras untuk menuturkan kata ganti diri mereka. Sudahnya dia asyik tersasul dan terlupa. Dan dia mula rindu akan nama CK yang seksi. Sekali-sekala, nama itu tetap dipanggil, sebagai pengubat rindu.

MEREKA bercadang untuk terus memandu ke Ranau, di mana kampung CK terletak. Selepas itu CK berjanji untuk bawa Hadana bersiar-siar ke beberapa tempat yang wajib dikunjungi mereka di seluruh Sabah. Sebelum pulang ke Kuala Lumpur, mereka akan meluangkan masa di Kota Kinabalu, atau KK untuk beberapa hari.

“Berapa jauh kampung abang dari KK?”

“Lebih kurang 120 km.”

“Untuk ke Kundasang?” Hadana sudah teruja untuk ke Kundasang.

“Kinabalu National Park?”

“Nak ke Kinabalu National Park tu dalam 90 km… Kundasang dan National Park tu tak jauh. Dalam 20 kilometer kut. Tak pun kurang…”

“Jadi tak jauhlah kampung abang dari situ ke Kinabalu Park?”

“Tak jauh. Dari kampung abang pun awak boleh nampak gunung tu, sayang.”

“Ya?” Hadana tersengih. Matanya bulat kerana teruja.

“Mestilah… Aki Nabalu tu besar.”

“Sorry? Awak cakap apa?” Dia masih kekok berabang dengan CK. Sekejap-sekejap dia memanggil suaminya abang, kadang-kadang dia tersasul memanggilnya CK. Apabila memanggilnya awak, bunyinya seperti mereka sedang bercinta di universiti sahaja. CK pun apa kurangnya, namun dia jarang pula tersasul begitu.

“Aki Nabalu. Kami panggil Gunung Kinabalu tu Aki Nabalu dalam bahasa Dusun.”

“Oh…” Sepasang matanya galak memandang sekeliling. Itu adalah kali pertama Hadana menjejakkan kaki ke negeri Sabah yang sering diperkatakan orang. Puas apabila dapat melihat dengan matanya sendiri.

“Le Med…” tutur Hadana perlahan. Itu hotel yang akan mereka duduki nanti apabila mereka berada di KK.

“Selalu abang datang sini, abang duduk kat hotel mana?” Teruk betul dia, sepanjang mereka tinggal bersama, tidak pernah sekali pun dia bertanya di mana suaminya tinggal apabila ke luar daerah.

“Abang selalu duduk di Le Med, kadang-kadang di Sutera Harbour,” terang CK.

“Sayang, nanti bila awak jumpa bapak saya… Awak pandai-pandailah, ya?”

“Pandai-pandai apa?”

“Apa-apalah… Nanti kalau ada orang tanya, awak cakap aje kita kahwin kat KL.”

“Hurm, okey…”

“Other than that, sayang tak perlu risau. Bapak saya tu jenis tak banyak cakap. Insya-Allah dia tak banyak tanya.”


eBook penuh boleh didapati di E-Sentral.com


Gila Aku Suka Dia oleh Fatrim Syah


AWAL aku bangun pagi ni. Macam biasa, sebelum pergi kerja aku akan kemas-kemas rumah dulu. Tempat kerja aku pun bukan jauh sangat, naik KTM dah sampai. Usai mandi, aku terus keluar. Pelik aku bila dengar bunyi orang tengah masak dekat dapur. Mana mungkin Bob nak masak pagi-pagi buta macam ni pula. Selalunya Bob akan terus saja keluar makan dengan rakan pejabat dia.

Aku terus melihat ke dapur.

“Selamat pagi.” Aku disapa oleh seorang perempuan yang sedang menghidangkan sarapan pagi.

Terkejut aku, dahlah aku hanya pakai tuala masa tu. Terus aku masuk ke bilik aku balik tapi sambil intai-intai. Siapa pula perempuan yang berada di rumah aku? Bila masa pula yang aku ni bergelar anak Tan Sri, jutawan, dermawan, Dato, Dato’ Paduka sampai aku mampu upah pembantu rumah. Aku buka tutup mata.

“Bob! Bob!” Terus aku panggil Bob.

Cepat saja Bob keluar lepas dengar suara aku memekik panggil dia. Dia pandang aku. Kemudiannya dia tarik aku masuk ke dalam bilik dia cepat-cepat.

Ini mesti dia punya kerjalah ni bawa perempuan balik rumah. Aku dah beritahu dekat Bob polisi pertama rumah aku, ‘NO WOMEN ALLOWED IN THIS HOUSE’kecualilah ahli keluarga.

“Apa pasal kau bawa perempuan balik rumah? Kalau kena tangkap khalwat macam mana? Kau jangan macam-macamlah Bob, gatal nak bawa perempuan balik rumah. Kau nak aku seligi kau, bagi kau sedar?!” Aku sudah marah. Rasa nak tembak Bob dengan bazuka.

Bob pandang aku.

“Lan, itu adik aku. Kau tahu kan, aku ni anak angkat mak ayah aku. Aku dah pernah cerita kan yang aku ada seorang adik lagi kat kau dan Joe? Semalam dia call menangis-nangis minta aku ambil dia sebab dia kena paksa kahwin dengan abang dia sendiri.” Bob membuka cerita.

Aku mula serba salah pula lepas dengar cerita Bob. Aku tahu yang ibu bapa Bob dekat kampung tu ibu dan ayah angkat dia. Aku pun manalah pernah nampak adik kandung Bob yang dia selalu cerita dengan kami tu.

“Tapi takkanlah nak bagi tinggal dekat sini? Bahayalah, Bob. Mahunya ada pejabat agama datang, habis pula kita kena soal siasat. Lagipun dekat IC kau, nama mak ayah dah tukar, dekat IC adik kau pun mak ayah kau dah tukar kan?” aku tanya Bob.

Aku pun tak tahu sangat proses pengambilan anak angkat zaman dulu. Senang-senang je tukar nama mak ayah sebenar kat dalam IC. Aku tahu Bob mahu melindungi adik perempuan dia.

“Lalan, kau kawan aku. Sekali ni saja tolong aku. Kalau tak, kau fikirkanlah jalan lain. Aku tahu nanti ayah dia akan cari aku juga. Nanti kalau adik aku kena tangkap dan kena paksa kahwin dengan abang dia tu macam mana? Kau tak kesian ke? Kau tak ada perikemanusiaan?” Bob bersuara sambil pandang aku.

Aku dah tersentuh. Aku memang tak boleh orang kena aniaya ni. Orang aniaya kucing pun aku dah separuh gila, inikan pula orang aniaya orang.

“Kenapalah pulak dalam zaman moden ni ada kahwin paksa bagai ni? Keji!” Aku dah panas baran. Ni pengaruh TV la ni, asyik-asyik kahwin paksa. Err ! Tapi realitinya lagi perit kalau kahwin paksa ni. Ending cerita kahwin paksa kat TV bahagia je , tapi dalam dunia realiti ikut nasib.

“Lalan, kalau ya pun, kau pakailah baju seluar dulu. Aurat tahu! Tergoda mak…” Bob tiba-tiba jadi ustaz tapi sempat lagi menggatal. Ada juga aku sekeh kau ni, Bob.

“Aku memang plan nak pakai bajulah ni.” Aku herot mulut dan cepat-cepat masuk ke bilik aku. Nasib baiklah adik perempuan Bob masa tu duk tengok tempat lain, harapnya dia tak syak bukan-bukan.

5 minit lepas tu, aku keluar.

“Lan, ini adik perempuan aku, Shira. Shira, ini Lan kawan baik abang, selaku tuan rumah ni jugak .” Bob mengenalkan kami antara satu sama lain.

“Maaf Abang Lan, buat abang terkejut tadi.” Shira memandang aku.

“Panggil Lalan pun boleh, itu nama terlebih manja Abang Lan ni.” Bob menyampuk.

Amboi Bob, kemain kau ya, siap kau nak beritahu nama manja aku bagai lagi kat adik kau. Apa pun, aku akui yang adik perempuan Bob ni memang cantik. Yalah, Bob pun kacak mestilah adiknya pun cantik.

“Tak apa.”

“Lan, jomlah sarapan. Adik aku buat sarapan ni.” Bob mengajak.

Aku tiba-tiba segan silu pula nak makan. “Bob, aku makan dekat luar sajalah ya.” Aku minta diri.

“Kau jangan macam-macam, ada juga yang kena seligi sat lagi. Duduk!”

Amboi Bob! Dia pula yang tiba-tiba mengarah aku. Cis! Mahu tak mahu, aku kena juga duduk. Aku tahulah kau tengah tunjuk kau dah matang dekat adik perempuan kau tu, Bob. Nantilah aku seligi kau betul-betul.

Aku ambil nasi goreng dan telur dadar. Makan sikit saja, tapi rasanya memangpergh ! Sedap yang amat. Campuran garam dan beberapa bahan sebati. Ini ciri-ciri menantu solehah ni. Eh! Jauh pula fikiran aku. Paling penting, dia memasak di dapur milik aku yang tak pernah mana-mana manusia di muka bumi ni gunakan kecuali aku. Bob? Kirim salam dia nak masak, masak Maggi pun pakai heater .

Usai makan, aku dan Bob keluar sekali.

“Shira tutup pintu semua tau. Telefon jangan tutup. Shira buatlah macam rumah sendiri. Abang pergi kerja dulu, assalamualaikum…” Bob minta diri.

Shira salam tangan Bob. Terharu pula aku tengok mereka.

“Waalaikumussalam.” Shira pandang Bob dengan senyuman.

Kemudiannya aku dan Bob berjalan menuju ke lif. Aku pandang Bob.

“Lan, aku minta maaf tak minta kebenaran kau. Aku tahu kau tak selesa. Sikit hari lagi aku cari rumah untuk adik aku tu stay buat sementara.” Bob membuka bicara.

Aku tahu Bob ni faham perasaan aku. Aku pun bukanlah jenis yang berkira.

“Nanti aku carilah tempat untuk adik kau tu. Depan rumah kita hari tu ada iklan rumah sewa juga. Nanti aku try tanya.” Aku melegakan hati Bob. Aku tahu kawan aku yang seorang ni tengah susah hati.


AKU BERITAHU Joe melalui WhatsApp yang adik perempuan Bob ada dekat rumah aku. Masa tu juga dia terus telefon aku.

“Kau biar betul, Lan? Kau okey ke adik Bob tinggal sama dengan kau?” tanya Joe yang seakan-akan tahu keadaan aku yang tengah tersepit.

“Kau tahulah macam mana Bob tu, kan? Lagipun aku kasihan juga dekat dia. Tadi aku dah suggest dekat dia supaya cari rumah lain untuk adik dia.” Aku beritahu Joe.

“Kau ni Lan. Apa kata kau stay rumah aku buat sementara waktu ni? Biar Bob dan adik dia tinggal dekat situ. Tak payahlah korang susah-susah fikir cari rumah. Apalah kau ni. Buat aku macam tak wujud pula. Masalah korang , masalah aku juga kan.” Joe mencadangkan.

Cadangan Joe selalunya aku tak dapat bangkang. Cadangan dia adalah cadangan terbaik. Maklumlah seorang peguam, masa orang tengah fikir, dia sudah dapat jawapan untuk semua persoalan. Bila aku fikir, betul juga cadangan Joe.

“Okeylah Joe, nanti aku beritahu dekat Bob. Aku rasa biar aku stay kejap dekat rumah kau sampai semua masalah mereka tu selesai.” Aku ikut cadangan Joe.

“Bagus. Eh, cantik ke adik Bob tu? Bolehlah kan kau beriparkan Bob…” Joe tiba-tiba buat lawak yang aku tak mahu ketawa.

“Joe! Kau nak kena sekeh ke apa?! Itu adik Bob tahu! Dahlah dia lari sebab kena kahwin paksa. Jangan macam-macamlah.” Aku bidas!

“Aku gurau ajelah. Kau janganlah ambil hati pula.” Joe menyampuk terus bila nada suara aku dah naik.

“Tahu takut…” Aku sengaja kata macam tu dekat Joe.

“Bukan takut pun. Aku takut antara kita orang semua kau saja yang lambat kahwin…” Joe membalas.

“Apa maksud kau, Joe?” Aku pula jadi pelik bin ajaib dengan kata-kata Joe.

“Adalah… nanti kau tahu juga. Okeylah, aku ada banyak kerja ni. Nanti jumpa, petang ni aku singgah rumah kau, pick-up kau dengan barang-barang kau.” Joe minta diri.

“Okey. Assalamualaikum.”

“Waalaikumussalam.” Joe balas salam.

Entah apalah yang Joe sembunyikan daripada aku. Dia kata dia takut aku yang lambat kahwin, yang diaorang tu dah ada calon ke?

Entah-entah dah ada, yalah, Joe nak balik kampung hujung minggu, Bob tu aku tak tahulah, entah-entah dah ada juga. Erm! Malas aku nak fikir.

Kring! Kring!

Tengah aku syok-syok buat kerja, tetiba panggilan telefon masuk. Aku terus jawab.


“Waalaikumussalam, Lan. Kau boleh tak pergi rumah sekarang? Aku tak dapat call adik aku dari tadi. Risau pula tiba-tiba…”

Suara Bob kedengaran gelisah, aku ingatkan siapa yang telefon.

“Kenapa kau tak boleh pergi?” tanyaku.

“Aku dekat Shah Alam ni. Lambat aku nak sampai. Kau tolong ya Lan, please …” Bob meminta.

“Yalah, yalah. Kau terus call adik kau tu. Nanti apa-apa roger dekat aku.” Aku ingatkan Bob.

Nasib baiklah masa tu dah dekat waktu makan tengah hari, terus saja aku keluar berlari dari bank menuju ke kereta dan memandu keluar. Nasib baik jugalah hari ni tak naik KTM.


Tetiba pula aku terlanggar kereta orang. Adoi! Habislah aku!


eBook penuh boleh didapati di E-Sentral.com


Jangan Cintai Aku oleh Eyla Hime


Mendepani dosa silamnya bukan sesuatu yang mudah untuk Durrah lakukan. Empat tahun lamanya wanita yang kini berusia 34 tahun itu mengambil masa untuk keluar dari balik tirai dan mendekati Tariq. Hasratnya ketika itu tidak lain tidak bukan cuma satu, untuk membantu Tariq mengejar cita-citanya, dan mengakui kesalahan diri serta memohon keampunan daripada pemuda berusia 22 tahun itu, sebaik dia benar-benar bersedia. Namun, lain jadinya. “Macam mana kalau Tariq cakap Tariq dah jatuh hati pada Kak Durrah?” – Tariq Tariq tiba-tiba meluahkan rasa, tatkala hubungan mereka menjadi semakin rapat. “Kalaupun Tariq berdegil untuk terus sukakan Kak Durrah, Kak Durrah tetap takkan mampu untuk membalas semula perasaan tu sampai bila-bila.” – Durrah Mana mungkin untuk Durrah membalas rasa itu tatkala dia melihat Tariq sebagai satu tanggungjawab yang perlu dia pikul atas dosa silamnya. Dan mana mungkin juga untuk dia menyambut huluran kasih yang diberikan, sedangkan usia mereka begitu jauh berbeza. Bagaimanapun, kesediaan Tariq untuk menerima apa juga celanya, menyentuh jiwa Durrah. Kesungguhan pemuda itu yang tidak putus asa mendekati, mengusik hati kecilnya. Dan Durrah… semakin hari semakin hanyut, terbuai dengan perasaan yang kian memekar dalam diri. Durrah cuba untuk menafikan. Tidak! Seorang pendosa yang penuh lumpur seperti dia tidak layak untuk mencintai. Apatah lagi dicintai. Saat luka dan emosi bersatu, mampukah Durrah mengatasinya?

Ternyata penulisan Eyla Hime mampu mengusik jiwa admin. Penulisan yang sangat kemas, penggunaan bahasa inggeris yang simple serta grammar yang betul dan jalan cerita yang sangat menarik kerana kekuatan Durrah yang menangani depresi dari zaman silamnya, perangai mak yang macam-macam hal dan cemuhan dari orang sekeliling disebabkan perhubungan Durrah dan Tariq yang mempunyai perbezaan usia yang sangat ketara. Perwatakan Tariq berubah dari budak hingusan jadi seorang lelaki yang memaafkan dan sangat matang terhadap Durrah. Admin rasa penerimaan Tariq terhadap Durrah sangat menyentuh hati kerana kita tak selalu jumpa orang lelaki yang lagi muda usianya boleh menjadi lagi matang untuk seorang perempuan yang dicintainya. Untuk readers yang sukakan watak perempuan yang mempunyai perwatakan kuat, jalan cerita yang sangat meaningful, buku ini sangat sesuai untuk readers!
eBook penuh boleh didapati di E-Sentral.com


Maaf Saya Tak Sengaja oleh Akira Dorayaki


HARI ini Aina Cempaka melangkah masuk ke dalam pejabat agak lewat daripada biasa. Nasib baik hanya beberapa orang sahaja staf yang kelihatan. Nampaknya, dia tidaklah begitu lambat.

Aina Cempaka cuba membetulkan kain baju kebaya labuhnya yang singkat sebelah akibat ditiup angin semasa menunggang skuter tadi. Mana tidaknya, dia terpaksa membuat aksi perlumbaan Formula One. Memecut laju mengalahkan Michael Schumacher!

Pandangan mata Aina Cempaka terpaku seketika. Seorang wanita berbaju kebaya ketat dan kelihatan sangat bergaya berada di dalam bilik Faiz Iqbal. Hati Aina Cempaka mula tertanya-tanya. Perasan akan kewujudan Aina Cempaka, wanita berusia dalam lingkungan 50-an itu keluar dari bilik pejabat dan menghampirinya.

“Cik Aina Cempaka, kan?” soal wanita itu agak mesra. Dia tersenyum manis merenung wajah Aina Cempaka.

“Ya, saya. Boleh saya tahu… Puan ni siapa?”

“Saya Datin Mariam. Mak saudara Iqbal. Anak perempuan kepada Tan Sri Berahim. Hurmm… macam mana kerja awak sekarang, okey tak?” Agak aneh sedikit soalan yang dirasakan oleh Aina Cempaka.

“Errrr… okey.”

“Ada tak dia marah-marah?”


“Sikit macam mana tu?”

“Biasalah… kalau saya ada apa-apa tersilap, mesti kena betulkan.”

“Ada dia cakap nak pecat awak?”

“Tak. Errmm… kenapa ya?” soal Aina Cempaka. Tidak selesa apabila disoal bertubi-tubi. Sudah macam wartawan majalah hiburan pula.

“Tak ada apa-apa. Pukul berapa dia selalu masuk ofis?”

“Aaaaa… Datin, sekarang ni waktu pejabat belum mula lagi. Sekarang baru pukul 7.50.” Aina Cempaka menunjukkan jam tangan yang dipakainya. Kalau boleh dia mahu mengelak soalan tersebut. Malas merumitkan keadaan. Nanti tidak pasal-pasal kena marah dengan Faiz Iqbal. Dicap sebagai ‘tukang report’ pula. Oh, simpang malaikat 44!

“Ooo… ya ke? Maaf, saya tak perasan. Awak nak breakfast dulu ke ni?” soal Datin Mariam, mencuri pandangan pada bungkusan polistirena di atas meja Aina Cempaka.

“Ya… nasi lemak sambal sotong. Datin nak join sekali?” agak kekok Aina Cempaka menjemput. Bukan niat hendak ajak betul-betul, buat manis mulut aje. Ajak-ajak ayamlah katakan.

Datin Mariam menelan air liur. Teringin juga dia sebenarnya.

“Tak apalah. Saya tak makan nasi lemak. It contains too much fat. Lebih baik awak jangan makan tiap-tiap hari. Nanti obesiti,” bisik Datin Mariam perlahan.

Aina Cempaka mengangguk. Rasa macam kelakar pun ada.

Hakikatnya, Datin Mariam hanya mahu menduga. Ingin melihat reaksi yang ditunjukkan oleh Aina Cempaka. Berkenan pula dia dengan setiausaha yang baru ini. Berbeza dengan yang lain-lain. Harap muka aje cantik, tapi kalau tidak ada budi bahasa, tidak guna juga. Berbeza dengan gadis muda di hadapannya ini. Nampak jujur dan berpenampilan biasa-biasa saja. Mungkin sedikit dandanan mampu mengubah rupa luarannya. Fikir Datin Mariam dalam hati.

“Datin nak jumpa Encik Iqbal sekarang ke? Selalunya 15 minit sebelum ofis hour dia dah ada. Mungkin kejap lagi ada kut. Nak saya buatkan kopi?” kejut Aina Cempaka. Baru Datin Mariam tersedar daripada lamunannya.

“No… no… bagi saya air suam aje,” pinta Datin Mariam.

Aina Cempaka melangkah masuk ke dalam pantri. Memenuhkan gelas kaca daripada alat penapis air. Sebaik sahaja minuman diserahkan kepada Datin Mariam, Faiz Iqbal muncul di hadapan mereka. Panjang umur betul lelaki ini.

“Mak ngah buat apa datang ofis pagi-pagi buta ni?” soal Faiz Iqbal. Pelik pula melihat Datin Mariam. Jarang wanita ini datang bertandang kecuali kalau ada hal-hal penting.

“Nak jumpa anak saudara sendiri pun salah ke? Betul ke salah, Aina?” Datin Mariam merenung wajah Aina Cempaka yang kelihatan makin serba salah, tidak berani bersuara. Hanya mampu tersengih-sengih macam kerang busuk.

“Tak salah… mak ngah. Masuklah,” kata Faiz Iqbal. Membuka pintu pejabatnya dan masuk.

Datin Mariam melangkah masuk dengan lagak biasa.

Aina Cempaka sudah menghembuskan nafas lega. Tidak tahu hendak layan macam mana lagi. Dia terus kembali ke meja kerja.

“Apa sebenarnya hajat mak ngah datang ni? Nak buat spot check ke apa?” Faiz Iqbal menyorongkan kerusi kepada wanita itu.

Datin Mariam duduk tersenyum di hadapan Faiz Iqbal.

“Bukan spot check, cuma nak pastikan yang secretary ni okey ke tak. Itu aje.”

“Sekarang macam mana? Okey?” soal Faiz Iqbal tidak puas hati.

“Mmmm… okey sangat. Lebih baik daripada yang sebelum ni. Low profile… taklah berlagak diva sangat,” komen Datin Mariam.

Datin Mariam cukup meluat dengan setiausaha Faiz Iqbal sebelum ini. Kebanyakan mereka terlalu menjaga penampilan. 24 jam asyik menghadap cermin. Sampai tetamu lain yang datang pun tidak perasan. Pernah juga Datin Mariam dimarahi oleh setiausaha Faiz Iqbal. Alasannya? Sebab Datin Mariam memandai-mandai masuk ke dalam bilik Faiz Iqbal tanpa kebenaran. Apibila sudah tahu identiti sebenar Datin Mariam, barulah dia tergagap-gagap. Cuba membodek. Itu semua menjengkelkan!

“Tapi, ingat… Iqbal takkan bertanggungjawab kalau dia yang nak berhenti sendiri.”

“Yup, janji tetap janji. Mak ngah tahu tu. Tak payahlah Iqbal nak ingatkan mak ngah banyak-banyak kali. Mak ngah ni memang setia pada janji. Iqbal tu… entah ya, entahkan tidak.”

“Of course yes. The 30 percent is always in my dream. But I don’t want it to remain just in my dream…”

“Yes. Itu semua akan jadi realiti. Itu pun kalau Iqbal tetap pendirian. Anyway, dengar cerita semalam hari terakhir Encik Latif bekerja kat sini. Tak beritahu mak ngah pun. Kata bulan depan nak resign. Macam mana Iqbal boleh approved ni?” soal Datin Mariam.

“Dia cakap nak buat umrah dengan anak isteri dia. Iqbal terpaksalah lepaskan dia. Nak buat macam mana lagi?”

“Okey… alasan diterima. Lagipun mak ngah tengok budak Aina tu macam boleh buat kerja aje.”

“Memang boleh buat kerja pun…” bisik Faiz Iqbal perlahan tapi penuh makna.


“Tak. Mmmm… tok wan sihat?” alih Faiz Iqbal.

“Tok wan… biasalah. Tak nak makan ubat. Bila dipaksa sikit, mulalah. Maki hamun orang sana sini. Mak ngah pun tak tahu nak buat macam mana lagi. Nasib baiklah sekarang ni dia dah boleh duduk atas kerusi roda. Tak adalah mak ngah risau sangat.Hurmm… malam ni Iqbal nak pergi dengan siapa?”

“Pergi mana pulak ni, mak ngah?” Faiz Iqbal menaikkan keningnya. Tak faham. Apalah yang Datin Mariam merepek ni?

“Eh, lupa ke sengaja buat-buat lupa ni? Malam ni kan ada anniversary dinner kat Hotel Grand Sapphire Diamond. Iqbal kena datang tau. Kita mesti tonjolkan penglibatan syarikat kita,” jelas Datin Mariam.

Faiz Iqbal menepuk dahi. Hampir terlupa dia mengenai majlis ulang tahun ke-15 hotel terkemuka itu. Hotel yang merupakan sebahagian daripada pelaburan saham Ibunda Corporation. Mahu atau tidak, Faiz Iqbal mesti membuat keputusan cepat. Selain tok wan, Datin Mariam juga antara individu yang boleh dikategorikan sebagai ‘ahli kumpulan pendesak’ yang berpengaruh. Setiap kata mereka mesti dipenuhi. Tiada jalan keluar.

“Ingat sikit ke modal yang kita dah laburkan kat situ?” tekan Datin Mariam lagi.

“Ya… Iqbal tahu. Malam nanti mak ngah temankan Iqbal ya?” pancing Faiz Iqbal. Sudah dapat meneka apa yang bermain dalam fkiran Datin Mariam.

“Ini majlis berprotokol, sayang… Apa pulak mak ngah yang nak kena temankan?Ex-girlfriend Iqbal kan berlambak-lambak kat luar tu. Ajaklah diaorang. Takkanlah sorang pun tak lekat.” Sinis Datin Mariam.

Faiz Iqbal terus terdiam. Kumpul suara untuk bercakap.

“Itu dulu. Mak ngah pun tahu Iqbal macam mana sekarang ni, kan? Iqbal benci dengan semua perempuan tu. Tak ada kualiti langsung. Semua kaki cukur,” bidas Faiz Iqbal membuat alasan.

Kalau dulu, sebut saja pasal perempuan, Faiz Iqballah orang pertama yang akan mara ke depan. Tidak kisahlah kaki cukur ke apa, asalkan mereka dapat penuhi keinginan Faiz Iqbal sebagai seorang lelaki. Itu sudah cukup! Tapi, sekarang semuanya sudah lain. Sejak Faiz Iqbal terlibat dalam kemalangan jalan raya, dia terus jadi trauma. Tambahan lagi kalau mimpi ngerinya bertandang. Hendak pandang perempuan cantik lebih-lebih sangat pun dia jadi menggeletar. Macam orang terkena sawan. Faiz Iqbal lebih rela tidak kahwin sampai mati.

“Tak pun, ajaklah minah cun yang kat luar sana tu,” kata Datin Mariam, menjuihkan bibirnya ke arah luar sambil tersengih-sengih.

“Tasnim?” soal Faiz Iqbal, melihat Tasnim yang sedang berbual-bual bersama Aina Cempaka di luar.

“Bukanlah… yang itu isteri orang. Nak buat apanya? Maksud mak ngah yang pakai baju kebaya tu. Tu, tu, tu…” Datin Mariam main tunjuk-tunjuk pula.

“Apa-apa ajelah, mak ngah. Mmmm… mak ngah tak nak balik ke? Iqbal banyak kerja nak kena settle ni,” alih Faiz Iqbal. Malas mahu layan.

“Aik, belum panas punggung lagi dah menghalau?”

“Bukan menghalau, cuma risau tok wan kat rumah tu. Takkan nak harapkan nurseaje. Sekali-sekala nak kena ada orang lain jugak yang jenguk.” Faiz Iqbal membuat alasan.

“Risaulah sangat! Dahlah tu… mak ngah pun nak keluar ni. Nak shopping sikit. Bila senang nanti, datanglah rumah. Jenguk tok wan.”

“Itu pun kalau dia suka Iqbal datang. Iqbal ni kan anak angkat aje.”

“Dia sukalah Iqbal datang. Cuma dia malas aje nak tunjukkan.” Jawab Datin Mariam.

Faiz Iqbal mencebik bibir. Tanda meluat.

“Mmmm… kalau macam tu, mak ngah balik dululah.

Penatlah bercakap dengan Iqbal ni!” rungut Datin Mariam. Bosan dengan perangai Faiz Iqbal yang suka mengungkit tentang status dirinya. Sebelum Datin Mariam berlalu, sempat juga dia melemparkan senyuman manis kepada Aina Cempaka.

Beberapa minit kemudian, interkom di atas meja berbunyi. Pantas Aina Cempaka menekan butang menjawab.

“Aina, masuk kejap.” Suara garau Faiz Iqbal terlebih dahulu kedengaran. Tidak sempat pun Aina Cempaka mahu bertanya apa-apa.

“Okey.” Aina Cempaka meletakkan gagang. Bangun dan mengetuk beberapa kali sebelum membuka pintu bilik Faiz Iqbal.

“Kau tak ada baju lain ke nak pakai?” soalnya sinis sebaik sahaja Aina Cempaka melangkah masuk.

“Kenapa pulak?”

“Kejap lagi ikut aku pergi beli baju.”

“Baju kebaya ni okeylah, Encik Iqbal. Apa masalahnya?”

“Kuno. Macam orang tua. Malam nanti teman aku pergi hotel.”

“Errrr… Encik Iqbal dah gila ke? Ingat saya ni perempuan apa? Saya tak semurah itulah!” marah Aina Cempaka, bercekak pinggang. Pantang betul dengan lelaki yang suka mengambil kesempatan. Dasar tidak tahu malu. Buaya tembaga!

Faiz Iqbal mengeluh sakit hati. Banyak songeh pula perempuan ini. Kena cium nanti, baru tahu. Dia ingat Faiz Iqbal tidak mampu hendak buat itu semua?

“Aku nak kau temankan aku pergi dinner malam ni. Syarikat akan sambutanniversary kat Hotel Grand Sapphire Diamond. Anyway, kau memang selalu dressingmacam ni ek?” Faiz Iqbal memandang Aina Cempaka dari atas ke bawah.

Aina Cempaka terpaksa menahan sabar. Kalau ikutkan hati, hendak saja dipulas-pulas muncung lelaki itu. Mulut minta dicabai!

“Saya tak suka dengan cara Encik Iqbal bercakap tu. Saya ada baju sendiri. Terima kasih ajelah,” balas Aina Cempaka melepaskan geram.

Faiz Iqbal mencebik bibir, tanda mengejek.

“Well… see you tonight.” Nada suara Faiz Iqbal berubah agak lembut. Namun, masih dalam mood mengejek.

Aina Cempaka meninggalkan Faiz Iqbal. Tidak ingin dia memberi sebarang reaksi. Dalam mindanya kini ligat berfkir. Entah apalah baju yang hendak dipakai malam ini. Sudahlah beritahu last minit. Menyusahkan orang betul!


“SURPRISE!” JERIT Suzy sebaik sahaja Aina Cempaka membuka pintu rumah.

Penat baru pulang dari pejabat pun belum habis, tiba-tiba disergah dengan hantu berambut kerinting. Nasib baik dia tidak terbagi penampar Jepun. Kalau tidak, jadi bisulah Suzy seumur hidup.

“Terkejut aku. Kau ni dah kenapa?” Aina Cempaka mengurut dada. Kalaulah dia lemah semangat tadi, mesti sudah jatuh pengsan dia dibuatnya.

“Tadaa!” Suzy mengeluarkan sesuatu dari belakang pinggulnya. Di tangan kanannya terdapat sebuah beg plastik berisi kotak nipis dan agak lebar.

“Apa ni?” soal Aina Cempaka.



“Sorry… aku terbuka tadi. Tak tahan. Lagipun tak ada pembalut. Tapi jangan risau, aku tak sentuh pun kad ni.”

Suzy mula mengedik. Menghulurkan sekeping sampul kecil berwarna merah jambu.

“Siapa yang bagi ni?”

“Driver dia aje yang keluar. Aku tak perasan pulak siapa yang duduk kat dalam kereta tu tadi. Dia cakap, ini untuk kau,” jelas Suzy sambil mengingati kembali kereta mewah bercermin gelap yang singgah di hadapan rumah mereka. Hanya pemandunya sahaja yang keluar memberikan bungkusan itu.

Aina Cempaka membuka isi kad.

“Ini mesti daripada bos aku ni…” ucap Aina Cempaka kerana hanya ada kesan cap syarikat yang kelihatan.

“Apalah bos kau ni, nak mengurat pun tak pandai. Ada ke guna cap syarikat nak bagi hadiah. Tak romantik langsung,” rungut Suzy.

“Baju ni untuk dinner malam nantilah. Aku pun tak pasti nak pergi ke tak.”

“Dinner? Best tu… kat mana?”

“Hotel Grand Sapphire Diamond.”

“Aku pernah dengar nama hotel tu. Itu hotel five star, kan?”

Aina Cempaka hanya mengangguk dengan soalan Suzy.

“Pergilah. Bukan senang nak bergaul dengan VIP ni tau. Kebetulan, esok aku ada seminar kat Penang. Bolehlah aku tolong hantarkan kau malam ni,” tambah Suzy penuh teruja.

“Seminar apa? Kau tak pernah cakap pun yang kau ada seminar esok,” soal Aina Cempaka. Agak aneh. Selalunya Aina Cempakalah orang pertama yang mengetahui segala perkembangan dan tindak-tanduk Suzy.

“Errr… sorrylah beb. Sebenarnya, aku pun baru dapat tahu hari ni. Sebab itulah aku tak cakap kat kau.” Suzy tersengih-sengih sambil menggaru-garukan kepalanya.

“Berapa lama kau pergi?”

“Ala… tak lama pun. Tiga hari aje. Kenapa? Nanti kau rindu kat aku ek?”

“Eeee… tolonglah. Kau ingat, kau siapa? Aku cuma rindu kat masakan kau ajelah!” Aina Cempaka mengusik. Mencuit pipi Suzy.

“Eh, cubalah tengok dress ni cepat. Mesti kau yang paling cantik nanti. Tambah-tambah kalau aku yang make-over kau.” Teruja betul Suzy, mengalahkan tuan punya badan.

Aina Cempaka membuka kotak nipis itu. Sehelai gaun berwarna putih dan agak labuh dikeluarkan.

“Cantik, kan? Siap berlabuci-labuci lagi. Ni barulah meletop.” Suzy memuji.

Aina Cempaka tersenyum lemah. Sebenarnya, hati dia berat hendak pergi. Apabila sudah disokong Suzy, mungkin dia lebih bersemangat. Mungkin inilah masanya untuk dia kembali menyerlah. Dia mesti buktikan kemampuannya kepada Faiz Iqbal. Eleh! Setakat dinner aje pun. Bukannya teruk sangat. Pergi… makan… kemudian balik ke rumah. Settle!


FAIZ IQBAL mengerling jam di tangan. Segak mengenakan tuksedo yang baru dibelikan oleh Datin Mariam ketika membeli-belah petang tadi. Majlisnya sebentar lagi akan bermula, namun bayang Aina Cempaka masih belum muncul-muncul. Hampir patah rasa kakinya duduk terpacak di hadapan pintu masuk lobi hotel.

Beberapa minit kemudian, sebuah kereta Kancil berwarna hitam memasuki pekarangan pintu masuk. Seorang wanita yang mengenakan gaun putih melangkah keluar dari perut kereta. Kelihatan cantik dengan rambut hitamnya yang mengurai panjang. Jarang sekali dia melihat Aina Cempaka melepaskan ikatan rambutnya begitu. Selalunya gadis itu lebih gemar bertocang kuda.

Mata Faiz Iqbal jadi terpaku. Jantungnya berdegup laju. Dia menyentuh dadanya sendiri. Aneh! Mengapa tubuhnya tidak menggeletar? Kenapa dia tidak rasa takut? Perasaan ini benar-benar aneh! Langkah Aina Cempaka semakin menghampirinya. Air liur ditelan. Bagaikan dirasuk tidak boleh bergerak, hanya bibir terketar-ketar, tidak bersuara.

“Encik Iqbal?” Aina Cempaka mengipas tangannya pada muka Faiz Iqbal.

“Errrr… lambatnya! Kau ingat aku ni tunggul kayu ke apa? Nak tunggu kau kat sini lama-lama!” jerit Faiz Iqbal. Membetulkan kolar lehernya.

“Maaflah, saya lambat sikit. Tadi jalan sesak.”

“Mana dapat baju ni? Macam tak kena aje.”

“Kan Encik Iqbal hantar petang tadi.”

Faiz Iqbal terdiam.

‘Ini mesti kerja mak ngah. Hesy! Macam mana dia boleh agak aku nak bawak Aina Cempaka pulak ni? Isy, buat membazir duit aje!’ bentak hati Faiz Iqbal.

“Dah. Jom masuk.” Faiz Iqbal menghalakan lengannya kepada Aina Cempaka. Minta dikepit. Aina Cempaka mula teragak-agak.

“Hari ni aje kau boleh pinjam lengan aku. Esok dah tak ada. Cepat!” arah Faiz Iqbal.

Aina Cempaka terpaksa juga menurut. Berjalan seiring menuju ke dewan makan hotel. Suasana mewah dengan lampu malap yang agak romantik membangkitkan lagi perasaan berdebar-debar. Hiasan meja makan eksklusif dengan seni kulinari yang sangat kreatif membuatkan Aina Cempaka berasa lebih cuak. Bukannya dia tidak pernah makan di hotel. Tapi, jujur! Sepanjang hidupnya, inilah kali pertama dia menjejakkan kaki ke hotel mewah.

Faiz Iqbal menghulurkan pinggan putih kepada Aina Cempaka.

“Makan cepat sampai kenyang. Ini sebahagian daripada tugas.” Bisiknya perlahan ke telinga Aina Cempaka. Faiz Iqbal berlalu pergi meninggalkan Aina Cempaka di tempat bufet untuk menyapa tetamu lain yang hadir.

“Lantaklah.” Aina Cempaka memenuhkan pinggannya dengan bermacam juadah. Kuih-muih dan makanan ringan semua jadi pilihannya. Walaupun ini hanyalah hidangan pembuka selera, peduli apa? Biar bertimbun macam Gunung Everest. Bukannya selalu dapat makan macam ini. Alang-alang sudah datang, lebih baik penuhkan sahaja pinggan.

“Hai.” Datuk Mazlan menyapa dari belakang.

Aina Cempaka menoleh. Hanya senyum sekilas dan menyambung semula memasukkan beberapa biji pai nanas comel ke dalam pinggan. Lelaki tua kerepot berkot hitam yang tidak dikenalinya itu asyik memerhatikan Aina Cempaka dari atas hingga ke bawah. Aina Cempaka sudah rasa tidak selesa. Dia mesti cepat meninggalkan kawasan ini.

Belum pun sempat Aina Cempaka melangkah pergi, Datuk Mazlan sudah menghalang.

“Air?” Datuk Mazlan menghulurkan segelas jus oren.

Aina Cempaka memandang wajah lelaki berkumis itu. Hairan. Kenal pun tidak, tiba-tiba sahaja datang menyibuk.

“Orange juice for you,” sambung Datuk Mazlan lagi. Lembut.

“Thanks.” Gelas bertukar tangan. Aina Cempaka mengambil tempat duduk di sebuah meja bulat berdekatan. Orang tua yang tidak dikenalinya itu tetap mengekori. Mengambil tempat di sebelah Aina Cempaka. Aina Cempaka terpaksa berlagak biasa walaupun dalam hatinya tidak keruan. Kurang selesa.

“I tak pernah tengok you kat sini pun. You ni anak Datuk mana? Ke… kerabat?” Datuk Mazlan ketawa.

Menjengkelkan betul mimik mukanya.

“Saya secretary biasa aje.” Ringkas. Tidak kuasa Aina Cempaka hendak melayan.

“Company mana?”

“Ibunda Corporation.” Jawab Aina Cempaka sambil melemparkan pandangan ke arah lain. Perlahan-lahan pai nanas disuap ke dalam mulut.

“Mmmm… you mesti kenal Faiz Iqbal, kan?”

Aina Cempaka mengangguk sambil anak matanya mencari-cari kelibat Faiz Iqbal yang hilang entah ke mana.

“You tahu tak? You ni cantiklah… macam anak patung. Comel!” Datuk Mazlan ketawa lagi.

Aina Cempaka berhenti mengunyah, menjeling lelaki tua itu tajam. Nasib baik dia berkain hari ini. Kalau tidak, pasti diayunnya kaki kanan ke celah kelengkang orang tua ini. Biar mandul seumur hidup!

“Kenapa you tengok I macam tu? Tak apa, kalau you nak tengok, tengoklah puas-puas.” Datuk Mazlan mendongakkan wajahnya ke arah muka Aina Cempaka. Kelopak mata dikerdip-kerdipkan.

“Maaf encik, saya tak suka buat kacau kat dalam majlis orang. Kalau encik rasa nak makan penampar Jepun, saya boleh bagi. Kita tengok, siapa yang tengok siapa nanti?” gertak Aina Cempaka. Agak tegas nada suaranya.

Datuk Mazlan hanya tersengih. Macam kerang busuk. Suka betul dia dengan perempuan sensitif macam Aina Cempaka ini. Lagi garang, lagi dia suka.

“Okey, I’m sorry. I bergurau aje. Takkan itu pun you nak ambil hati.” Datuk Mazlan cuba memujuk. Namun, tiada respons yang ditunjukkan oleh Aina Cempaka. Dia hanya menumpukan sepenuh perhatian terhadap hidangan di atas meja.

Datuk Mazlan mengusap lembut lengan Aina Cempaka. Pantas Aina Cempaka menepis.

“Dah gila ke?” Segelas jus oren disimbah tepat ke muka Datuk Mazlan. Habis basah lencun orang tua itu. Mata Aina Cempaka menjeling tajam. Rasakan! Baru dia puas hati. Itu baru jurus simbahan air. Belum lagi teknik tendangan kupu-kupu.

Datuk Mazlan tetap tersengih. Menjilat bibirnya. Buat gaya menggoda.

Seorang pelayan hotel menghampiri meja makan. Menghulurkan sekeping nota kecil kepada Datuk Mazlan dengan sopan. Pantas Datuk Mazlan menyambutnya. Matanya tidak lekang memandang wajah Aina Cempaka.


Nota bertulis tangan itu direnyukkan oleh Datuk Mazlan. Sakit hati betul dia dengan mesej yang diterima. Mata galaknya melilau mencari kelibat Faiz Iqbal. Sah! Memang si keparat itulah pengirimnya.

Faiz Iqbal hanya melambaikan-lambaikan tangannya dari selang beberapa buah meja yang tidak jauh daripada mereka. Datuk Mazlan bengang. Tapi hendak buat macam mana lagi? Janji tetap janji. Dia perlu bersabar. Ikan yang diimpi, ikan yang susah hendak dapat. Jadi, dia perlu mengalah kali ini.

Datuk Mazlan bingkas bangun. Segera meninggalkan Aina Cempaka di situ. Aina Cempaka sempat menjeling dari sisi ekor matanya. Menarik nafas lega kerana si tua kutuk itu sudah beredar. Mungkin lelaki itu sudah berputus asa, fikir Aina Cempaka. Dia menyambung makan. Perut yang lapar perlu segera diisi.

“Banyaknya kau makan. Boleh habis ke satu malam macam ni?” tegur Faiz Iqbal, menarik semula kerusi yang menjadi tempat duduk Datuk Mazlan sebentar tadi.

“Dah Encik Iqbal suruh saya makan sampai kenyang, saya makanlah. Takkan nak membazir pulak,” ucap Aina Cempaka dengan mulut yang masih penuh.

“Aku suruh kau makan, bukannya mencekik.”

“Makan cepat sampai kenyang. Ini sebahagian daripada tugas… bukan ke Encik Iqbal yang cakap macam tu tadi?” pintas Aina Cempaka. Cuba mengajuk semula kata-kata Faiz Iqbal dengan gaya-gaya matanya sekali.

“Ah, whateverlah! Cepat sikit. Aku hantar kau balik.”

Faiz Iqbal bosan menunggu wanita itu menghabiskan sisa makanannya. Makan pun macam siput. Lembab!

Sebenarnya, ada perkara lain yang membuatkan Faiz Iqbal lebih bimbang. Dia baru sahaja mendapat panggilan daripada Datin Mariam bahawa tok wan akan datang juga malam ini. Sudah ditegah Datin Mariam, tapi tok wan masih berdegil. Dia tetap mahu datang. Kononnya hendak bagi sokongan.

‘Poodah! Menyibuk betullah orang tua ini. Dah sakit-sakit macam tu pun ada hati nak meraikan majlis. Taasub sangat dengan share saham gamaknya!’ fikir Faiz Iqbal.

Faiz Iqbal pantas menarik lengan Aina Cempaka.

“Apa ni Encik Iqbal?” Belum pun sempat Aina Cempaka menjamah sebiji lagi pai nanas di tangan kanannya, dia diheret oleh Faiz Iqbal keluar dari dewan makan menuju ke lobi hotel.

“Lepaslah!” Aina Cempaka merentap tangan kirinya. Cuba melarikan diri. Manalah tahu kut-kut ini satu perangkap. Entah-entah Faiz Iqbal sudah naik gila. Mahu mengapa-apakannya. Aina Cempaka masih ada maruah. Dia bukan perempuan murahan. Ah! Tak semudah itu. Jangan harap kau Faiz Iqbal!

Faiz Iqbal cuba mengejar dari belakang. Langkahnya terlalu pantas sehingga dia terpijak kaki gaun Aina Cempaka yang menyapu lantai. Aina Cempaka hilang pertimbangan dan jatuh tertiarap. Habis terpelanting dan bertaburan pai nanas yang dipegangnya ke atas lantai. Aina Cempaka mengaduh kesakitan.

Ketulan pai nanas yang pecah itu bertaburan betul-betul di hadapan seorang lelaki tua berkerusi roda. Datin Mariam yang mengiringi juga turut sama terkejut melihat aksi badut pasangan tidak sebulu itu. Ini bukannya rancangan hiburan Just For Laughs!

“Apa hal ni Iqbal?” Datin Mariam menghampiri, lalu memapah Aina Cempaka untuk bangun.

Wajah Aina Cempaka terkulat-kulat menahan malu dengan rambutnya yang serabai. Faiz Iqbal pula menekup muka. Keliru. Tidak tahu hendak jelaskan apa kepada Datin Mariam.

“Awak okey tak, Aina?” Datin Mariam mengemaskan rambut Aina Cempaka.

“Saya okey.”

“Macam mana boleh jatuh? Iqbal tolak ke?”

“Errrr… tak. Saya tergelincir tadi. Kasut ni tinggi sangat.” Aina Cempaka cuba berbasa-basi.

“Nasib baik tak cedera teruk. Lain kali jalan hati-hati sikit,” balas Datin Mariam sambil membuat isyarat supaya Faiz Iqbal membantunya menolak kerusi roda tok wan di belakangnya.

Faiz Iqbal menurut. Menolak kerusi roda tok wan mengekori Datin Mariam dan Aina Cempaka menuju ke dewan makan semula.

“Perempuan mana pulak ni?” soal tok wan perlahan. Faiz Iqbal serba salah. Hilang akal hendak bercerita. Nanti apa pulak yang tok wan fkir.

“Dia kawan Iqbal… baru balik dari overseas.”

“Aku ingatkan perempuan simpanan kau tadi. Tak nampak macam taste kau pun.” Perli tok wan.

“Maksud tok wan?”

“Dulu kau kan suka angkut perempuan liar. Entah berapa banyak, aku pun tak tahu.”

“Sudahlah tok wan. Iqbal malas nak cari gaduh kat sini. Jangan sampai orang lain nampak kita bermasam muka.”

“Biarlah! Biar satu Malaysia ni tahu yang kau tu cuma anak angkat aje. Bukan waris halal keturunan aku!” cemuh tok wan.

Faiz Iqbal diam. Diam lebih baik. Kalau dilayan, memang tidak akan habis kata-kata kesat orang tua itu.

Sebaik sahaja sampai ke dalam dewan makan, mereka mengambil tempat di sebuah meja bulat berhadapan pentas utama sambil menikmati persembahan nyanyian artis jemputan. Aina Cempaka terpaksa duduk diapiti Faiz Iqbal dan Datin Mariam sebagaimana yang telah diarahkan.

“Macam mana, cantik tak baju yang saya pilih ni?”

“Cantik. Saya suka. Datin ke yang bagi?” soal Aina Cempaka.

Datin Mariam mengangguk.

“Ingatkan… errr… tak apalah. Baju Datin pun nampak cantik,” puji Aina Cempaka ikhlas. Patutlah! Ingatkan semua ini daripada Faiz Iqbal.

“Lupa pulak saya nak kenalkan. Ini Tan Sri Berahim, CEO dan pengasas Ibunda Corporation. Ayah saya… datuk kepada Iqbal,” perkenal Datin Mariam kepada Aina Cempaka.

“Saya Aina… Aina Cempaka. Apa khabar Tan Sri, sihat?” sapa Aina Cempaka. Tok wan menganggukkan kepala tanda menjawab.

“Dengar cerita, kamu baru balik dari luar negara. Kat mana tu?” soal tok wan.

Mata Aina Cempaka terkebil-kebil. Bila masa pulak dia pergi overseas?

Faiz Iqbal menendang kaki Aina Cempaka. Pantas Aina Cempaka menoleh ke arahnya. Faiz Iqbal membuat mimik muka, suruh menjawab pertanyaan tok wan. Aina Cempaka keliru. Tidak faham apa maksud yang cuba disampaikan.

“Dia baru balik dari UK. Dulu menetap kat sana, sekarang dah pindah kat KL,” jawab Faiz Iqbal.

“Aku tanya orang lain, orang yang lain pulak menjawab,” rungut tok wan.

Datin Mariam tersenyum. Faham akan tembelang Faiz Iqbal. Memang dia sudah mengagak. Faiz Iqbal memang tidak salah memilih Aina Cempaka sebagai peneman. Jarang sekali tok wan ingin bertegur sapa dengan mana-mana perempuan yang dibawa pulang oleh Faiz Iqbal sebelum ini. Aina Cempakalah orang pertama yang berjaya membuatkan tok wan tertanya-tanya.

“Keluarga kamu buat bisnes apa?” soal tok wan lagi.

“Errr…” Aina Cempaka semakin kalut.

“Apalah ayah ni… bagi soalan yang macam tu. Aina dah tak ada siapa-siapa lagi kat dalam dunia ni. Dia sebatang kara. Dia ni memang suka merantau kat luar negara. Nasib baik dulu arwah ayah dia ada tinggalkan beberapa aset dan sebuah syarikat perkapalan kat UK. Tapi, semua tu pengurus mereka yang uruskan,” tambah Datin Mariam, membuat cerita.

“Kenapa Aina tak uruskan sendiri aje?” soal tok wan.

Ketiga-tiga mata merenung wajah Aina Cempaka. Minta jawapan dari bibir yang terkunci rapat itu.

“Errrr… saya lebih suka hidup berdikari. Mula dari bawah. Takkanlah nak harapkan usaha yang sedia ada pulak. Kita mesti cuba sesuatu yang baru, kan?” Aina Cempaka mengatur kata. Menipu sunat dan menunggu reaksi tok wan.

“Bagus! Tok wan suka dengan orang muda macam Aina ni. Bijak berdiri atas kaki sendiri. Taklah nak harapkan business family aje.” Lelaki tua itu ketawa besar.

Tergamam mereka dengan reaksinya lalu turut ketawa bersama.

“Tak payahlah panggil Tan Sri. Panggil tok wan aje. Lagi selesa. Lagipun kamu berdua dah kenal lama.”

“Yalah, tok wan.” Agak kekok Aina Cempaka membahasakan orang tua itu.

“Nampak? Kan senang kalau panggil macam tu. Lain kali, ajaklah Iqbal datang rumah tok wan. Kita boleh borak lebih sikit.” Agak mesra nada tok wan.

Aina Cempaka mengangguk perlahan dengan senyuman. Tidak sangka, taktik penipunya menjadi pula.

Mereka menikmati hidangan makan malam di meja bulat itu sambil menyaksikan persembahan untuk satu jam dan diserikan lagi dengan dua orang pengacara majlis lelaki yang sangat menghiburkan.

Selepas tamat majlis, Faiz Iqbal dan Aina Cempaka mengiringi tok wan bersama Datin Mariam keluar dari hotel.

“Bila ada masa lapang nanti, Aina jangan lupa pulak datang rumah tok wan. Kita boleh berborak panjang sikit. Ajak Iqbal sekali.” Tok Wan tersenyum lebar, menampakkan gigi palsunya yang berwarna keemasan.

“Insya-Allah… tok wan.” Aina Cempaka menyambutnya sopan.

Faiz Iqbal membantu datuknya masuk ke dalam kereta. Sempat juga Datin Mariam melambaikan tangannya kepada Aina Cempaka sebelum pemandu mereka menghidupkan enjin dan meninggalkan pekarangan hotel.

“Nak aku hantarkan kau balik ke?” soal Faiz Iqbal.

“Tak apalah Encik Iqbal. Nanti kawan saya datang ambil.”

“Pukul berapa?” Aina Cempaka mengangkatkan bahunya. Tanda tidak pasti bila Suzy akan datang menjemputnya.

Faiz Iqbal mengeluh bosan.

“Kalau tak tahu, calllah. Itu pun susah ke? Dahlah, jom aku hantar kau balik.”

“Tak payahlah. Saya boleh balik sendiri,” bantah Aina Cempaka. Cuba mempertahankan egonya. Sebenarnya hatinya masih sakit. Yalah, bengang betul dia dengan tindakan Faiz Iqbal tadi. Dia bukannya barang mainan hendak main tarik-tarik. Sakit jatuh tertonggeng, boleh lagi ditahan. Tapi, muka dia ini hendak letak kat mana?

“Kalau kau nak sangat tidur kat sini, go ahead… I don’t care,” tegas Faiz Iqbal. Dia meninggalkan Aina Cempaka sendiri dan terus melangkah masuk ke dalam keretanya.


AINA CEMPAKA berjalan lemah longlai di bahu jalan. Gaun putih yang meleret dan menyapu jalan itu dibiarkannya sahaja ditiup angin malam. Bunyi bingit dan silauan lampu-lampu kenderaan yang lalu-lalang tidak dihiraukannya lagi. Dia sudah nekad tidak akan berpatah balik ke hotel itu lagi. Moga-moga ada teksi atau orang yang nampak jujur untuk dia tumpang.

Telefon bimbit di tangannya digenggam erat. Kalau hendak telefon Suzy pun sudah tidak guna masa ini. Bukannya dia ada kat sini pun. Baru dia teringat yang Suzy ada seminar di Penang selama tiga hari mulai esok.

‘Sekarang ini sudah pukul berapa ya? Sudah hampir pukul dua pagi? Siapa lagi aku nak minta tolong ni? Mohsin! Ya, Mohsin!’

Langkah kaki Aina Cempaka berhenti seketika. Telefon bimbit dicari dan laju jari-jemarinya mencari nama Mohsin dalam senarai buku telefonnya. Tersenyum lebar dia sebaik sahaja menemui nama lelaki itu.

“Helo Sin. Kau kat mana sekarang?” pantas sahaja Aina Cempaka bersuara.

“Ermm… sekarang? Sekarang aku ada kat luar.”

“Luar kat mana tu? Aku nak minta tolong ni…” rayu Aina Cempaka.

“Tolong? Tapi, sekarang ni aku ada kat Penang Airport.”

“Penang? Apa kau buat kat sana? Tak beritahu aku pun.”

“Aaa… sebenarnya aku aku kena pergi tengok tapak. Kerja last minit. Biasalah. Ermm… kau nak minta tolong apa ni?” tanya Mohsin.

Jadi serba salah pula Aina Cempaka dibuatnya. Kalau beritahu mengenai situasinya sekarang, pasti Mohsin risau. Dia masak sangat dengan perangai lelaki itu.

“Eh, tak ada apa. Tak penting pun. Tak apalah. Aku letak telefon dulu.” Aina Cempaka mematikan talian lalu satu keluhan dilepaskan. Saat genting macam ini pulalah, Mohsin ada hal. Malang betul!

‘Hendak telefon siapalah lagi ni? Burn? Ya, Burn!’

Pantas sahaja Aina Cempaka mencari nama lelaki itu. Yalah! Kalau di pejabat, dengan Burn sahaja yang Aina Cempaka ngam. Burn bukanlah orang yang kedekut jasa, pasti dia boleh tolong.

Belum pun sempat Aina Cempaka menekan butang mendail, satu cahaya dari belakang menyuluh terang. Suluhan lampu kereta itu menyilaukan pandangan matanya. Pintu kereta dikuak perlahan. Terkebil-kebil mata Aina Cempaka ingin melihat siapakah gerangan manusia yang baik hati itu.

“Kau ni memang dah gila, kan? Nasib baik aku jumpa. Kalau perogol ke, pembunuh ke culik kau, baru tahu!” jerit Faiz Iqbal lantang.

“Yang Encik Iqbal ni suka sangat menyibuk apasal? Biarlah! Encik Iqbal peduli apa?Go ahead… I don’t care!” balas Aina Cempaka. Memulangkan paku buah keras.

Faiz Iqbal mengetap bibir. Geram pula dengan perempuan kepala batu ini.

“Kenapa degil sangat ni? Jangan jadi bodoh, boleh tak?”

“Bodoh? Siapa yang bertindak bodoh? Saya ke, encik Iqbal?” jerkah Aina Cempaka.

Faiz Iqbal menghembuskan nafas panjang. Semakin sakit pula hatinya.

“Ingat! Tugas kau tak selesai lagi. Jangan nak banyak dalih sangat. Cepat!” Faiz Iqbal merentap lengan Aina Cempaka. Memaksanya masuk ke dalam perut kereta. Aina Cempaka terpaksa menurut. Dia sudah tiada pilihan lain.

Sepanjang perjalanan, mereka hanya diam. Masing-masing membawa perasaan sendiri. Tiada mood untuk bertekak lagi.

“Mana rumah kau?” soal Faiz Iqbal setelah kereta yang dinaiki mereka menyusuri kawasan perumahan kos sederhana.

“Masuk kanan, rumah warna putih tu,” balas Aina Cempaka perlahan.

Faiz Iqbal memberhentikan keretanya di hadapan rumah Aina Cempaka. Aina Cempaka membuka pintu kereta. Lemah.

“Nanti kejap.” Halang Faiz Iqbal. Hanya kaki kiri Aina Cempaka sahaja yang sempat keluar. Pandangannya menghala keluar kereta. Tidak mahu bertentangan mata dengan Faiz Iqbal.

“Aku harap apa yang berlaku hari ni bukan alasan untuk kau berhenti kerja. Kalau kau tetap nak berhenti, aku tak boleh buat apa-apa.” Buat pertama kalinya nada suara Faiz Iqbal bertukar lembut.

Aina Cempaka diam. Tidak menjawab sepatah pun. Melangkah keluar lalu menutup pintu kereta Faiz Iqbal. Dia membuka pagar dan terus masuk ke dalam rumah.

‘Apa yang kau merepek ni, hah? Kalau dia nak resign, biarlah! Yang kau sibuk sangat ni, apa hal?’ Faiz Iqbal memukul kecil kepalanya. ‘Aku dah gila gamaknya!’ bentak hati kecilnya lalu berlalu pergi meninggalkan kawasan perumahan itu.


eBook penuh boleh didapati di E-Sentral.com